¿Qué es una API y para qué sirve?

Desarrolladores
Es un conjunto de protocolos y herramientas usado por desarrolladores.

Quizás muchos usuarios hayan leído en algunos artículos las abreviatura “API”. Por ejemplo, que Oracle demandó a Google por el supuesto uso de su API de Java en la creación de Android. (Oracle perdió el caso). La abreviatura viene del término en inglés Application Programming Interfaces (Interfaces de programación de aplicaciones) y según explica el científico en computación Benjy Weinberger en su blog, una API es una especificación formal sobre cómo un módulo de un software se comunica o interactúa con otro.

En otras palabras, las API son un conjunto de comandos, funciones y protocolos informáticos que permiten a los desarrolladores crear programas específicos para ciertos sistemas operativos. Las API simplifican en gran medida el trabajo de un creador de programas, ya que no tiene que «escribir» códigos desde cero. Estas permiten al informático usar funciones predefinidas para interactuar con el sistema operativo o con otro programa.

Desde el show HowStuffWorks señalan que le usuario nunca ve las API en pleno proceso de trabajo pero sí detalles de sus acciones. La API es una interfaz o rostro que sólo da la cara al software. Es decir, el el usuario no ve eso. Con las API, las aplicaciones como Facebook, Twitter, y Candy Crush se pueden comunicar entre ellas sin que el usuario tenga que intervenir o incluso, percatarse.

Por ejemplo, cuando el usuario compra entradas a través de la página web de una sala de cine e introduce la información de su tarjeta de crédito, la web usa una API para enviar dicha información de forma remota a otro programa que verifica si los datos bancarios son correctos. Una vez que se confirma el pago, la aplicación remota envía la información al sitio web del cine y le da un «OK», por lo que esta página emite los tickets.

En todo ese proceso, el usuario solo ve una cara del proceso, la página del cine, pero tras bambalinas hay muchas aplicaciones que se están comunicando gracias a las API.

Los usuarios pueden “ver” muchas API en todos lados aunque no se percaten de ello. Por ejemplo, este artículo hay una columna lateral que tiene varios iconos de redes sociales, como Facebook, Twitter y Google+. Estos son enlaces que se encargan de «llamar» a las APIs asociadas a esos servicios para que el usuario pueda «tuitear» o compartir la información en Facebook sin tener que salir de la página web. ABC vía mediatelecom